Almirante Alan B. Shepard, Jr., USN

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1946: Shepard comenzó la escuela de entrenamiento de vuelo básico en la Estación Aérea Naval de Corpus Christi, Texas.

Alan B. Shepard, Jr. nació y creció en East Derry, New Hampshire. Su padre era un oficial retirado del Ejército. Alan creció en la granja familiar y asistió a la escuela de una habitación de East Derry. De niño hacía trabajos ocasionales en el aeródromo local para aprender sobre aviones. Un excelente estudiante, Shepard ganó una cita en la Academia Naval de los Estados Unidos en Annapolis. Después de graduarse, el alférez Shepard sirvió en el destructor Cogswell durante los últimos meses de la Segunda Guerra Mundial. Al final de la guerra, se casó con Louise Brewer, a quien había conocido mientras asistía a la Academia Naval. Shepard estaba tan ansioso por recibir sus alas y licencia de piloto que estudió en una escuela de vuelo civil en su tiempo libre mientras asistía a entrenamiento de vuelo naval en Corpus Christi, Texas y Pensacola, Florida. Después de recibir sus alas, sirvió en el 42º Escuadrón de Cazas durante varios períodos de servicio a bordo de portaaviones en el Mediterráneo.

El 9 de abril de 1959, el primer administrador de la NASA, el Dr. Keith Glennan, anunció los nombres del primer grupo de astronautas de la agencia en una conferencia de prensa en Washington, D. C., ahora conocidos como los Siete Originales, que incluían a tres aviadores navales, M. Scott Carpenter, Walter M. Schirra Jr. y Alan B. Shepard Jr.; tres pilotos de la Fuerza Aérea, L. Gordon Cooper Jr., Virgil I. (Gus) Grissom y Donald K. (Deke) Slayton; junto con el aviador del Cuerpo de Marines John H. Glenn Jr., esta foto de grupo de los astronautas originales de Mercury fue tomada en junio de 1963 en el Centro de Naves Espaciales Tripuladas (MSC), ahora Centro Espacial Johnson, en Houston, Texas. Los astronautas son, de izquierda a derecha: Cooper, Schirra, Shepard, Grissom, Glenn, Slayton y Carpenter. El Proyecto Mercurio se convirtió en la primera empresa importante de la NASA. Los objetivos del programa eran colocar una nave espacial con clasificación humana en órbita alrededor de la Tierra, observar el desempeño de los astronautas en tales condiciones y recuperar de forma segura al astronauta y a la nave espacial. Los vuelos de Mercury demostraron que los humanos podían vivir y trabajar en el espacio, y allanaron el camino para los programas Gemini y Apolo, así como para todos los vuelos espaciales tripulados posteriores. (NASA)'s first administrator, Dr. Keith Glennan, announced the names of the agency's first group of astronauts at a news conference in Washington, D.C. Now known as the "Original Seven," they included three Naval aviators, M. Scott Carpenter, Walter M. Schirra Jr., and Alan B. Shepard Jr.; three Air Force pilots, L. Gordon Cooper Jr., Virgil I. (Gus) Grissom, and Donald K. (Deke) Slayton; along with Marine Corps aviator John H. Glenn Jr. This group photo of the original Mercury astronauts was taken in June 1963 at the Manned Spacecraft Center (MSC), now Johnson Space Center, in Houston, Texas. The astronauts are, left to right: Cooper, Schirra, Shepard, Grissom, Glenn, Slayton and Carpenter. Project Mercury became NASA's first major undertaking. The objectives of the program were to place a human-rated spacecraft into orbit around Earth, observe the astronauts' performance in such conditions and safely recover the astronaut and the spacecraft. The Mercury flights proved that humans could live and work in space, and paved the way for the Gemini and Apollo programs as well as for all further human spaceflight. (NASA)
El 9 de abril de 1959, el primer administrador de la NASA, el Dr. Keith Glennan, anunció los nombres del primer grupo de astronautas de la agencia en una conferencia de prensa en Washington, D. C., ahora conocidos como los «Siete Originales», que incluían a tres aviadores navales, M. Scott Carpenter, Walter M. Schirra Jr. y Alan B. Shepard Jr.; tres pilotos de la Fuerza Aérea, L. Gordon Cooper Jr., Virgil I. (Gus) Grissom y Donald K. (Deke) Slayton; junto con el aviador del Cuerpo de Marines John H. Glenn Jr. Esta foto de grupo de los astronautas originales de Mercury fue tomada en junio de 1963 en el Centro de Naves Espaciales Tripuladas (MSC), ahora Centro Espacial Johnson, en Houston, Texas. Los astronautas son, de izquierda a derecha: Cooper, Schirra, Shepard, Grissom, Glenn, Slayton y Carpenter. El Proyecto Mercurio se convirtió en la primera empresa importante de la NASA. Los objetivos del programa eran colocar una nave espacial con clasificación humana en órbita alrededor de la Tierra, y observar el desempeño de los astronautas en tales condiciones y recuperar de forma segura al astronauta y a la nave espacial. Los vuelos Mercury demostraron que los humanos podían vivir y trabajar en el espacio, y allanaron el camino para los programas de vuelos espaciales Gemini y Apolo.

En 1950, Shepard ingresó en la Escuela de Pilotos de Pruebas de la Marina de los Estados Unidos en Patuxent, Maryland. Después de calificar como piloto de pruebas, probó aviones de gran altitud y sistemas de abastecimiento de combustible en vuelo, e hizo algunos de los primeros aterrizajes en cubiertas de portaaviones angulares. Se desempeñó como oficial de operaciones del Escuadrón de Cazas 193 en dos viajes por el Pacífico Occidental, y como instructor en la Escuela de Pilotos de Pruebas de la Marina. Después de graduarse de la Escuela de Guerra Naval en Newport, Rhode Island en 1958, Alan Shepard se convirtió en oficial de preparación de aviones en el estado mayor del Comandante en Jefe de la Flota Atlántica.

El 9 de abril de 1959, la NASA introdujo su primera clase de astronauta, el Mercury 7. Fila delantera, de izquierda a derecha: Walter M. Schirra, Jr., Donald K. "Deke" Slayton, John H. Glenn, Jr. y M. Scott Carpenter; fila trasera: Alan B. Shepard, Jr., Virgil I. " Gus " Grissom y L. Gordon Cooper, Jr. (NASA)"Deke" Slayton, John H. Glenn, Jr., and M. Scott Carpenter; back row, Alan B. Shepard, Jr., Virgil I. "Gus" Grissom, and L. Gordon Cooper, Jr. (NASA)
1959: la primera clase de astronautas de la NASA, el Mercury 7: Walter M. Schirra, Jr., Donald K. «Deke» Slayton, John H. Glenn, Jr. y M. Scott Carpenter; (atrás) Alan B. Shepard, Jr., Virgil I. «Gus» Grissom, y L. Gordon Cooper, Jr. (NASA)

En 1959, la recién creada Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) invitó a los 110 mejores pilotos de prueba se ofrecerán como voluntarios para el programa de vuelos espaciales tripulados. De los 110 originales, Shepard fue uno de los siete elegidos para el Proyecto Mercury y se presentó al público en una conferencia de prensa el 8 de abril de 1959. Los otros seis eran Malcolm (Scott) Carpenter, Leroy Cooper, John Glenn, Virgil (Gus) Grissom, Walter (Wally) Schirra y Donald (Deke) Slayton.

El astronauta Alan B. Shepard, Jr.despegó en la nave espacial Freedom 7 Mercury el 5 de mayo de 1961. Este tercer vuelo del vehículo Mercury-Redstone (MR-3), desarrollado por el Dr. Wernher von Braun y el equipo rocket en Huntsille, Alabama, fue la primera misión espacial tripulada para los Estados Unidos. Durante el vuelo suborbital de 15 minutos, Shepard alcanzó una altitud de 115 millas y viajó 302 millas hacia abajo. (NASA)
El astronauta Alan B. Shepard, Jr. despegó en la nave espacial Freedom 7 Mercury el 5 de mayo de 1961. Este tercer vuelo del vehículo Mercury-Redstone (MR-3), desarrollado por el Dr. Wernher von Braun y el equipo rocket en Hunsville, Alabama, fue la primera misión espacial tripulada para los Estados Unidos. Durante el vuelo suborbital de 15 minutos, que alcanzó una velocidad máxima de 5,180 mph, Shepard alcanzó una altitud de 116 millas y viajó 302 millas hacia abajo.

Estos siete fueron sometidos a un entrenamiento agotador y sin precedentes en las ciencias y en la resistencia física. Todas las situaciones imaginables que los hombres encontrarían en viajes espaciales se estudiaban y, cuando era posible, se simulaban con dispositivos de entrenamiento. De los siete astronautas Mercury, Shepard fue elegido para la primera misión tripulada estadounidense al espacio. El 15 de abril de 1961, solo unas semanas antes del vuelo de Shepard, el cosmonauta soviético Yuri Gagarin se convirtió en el primer humano en llegar al espacio exterior. El vuelo de Gagarin lo llevó a la órbita alrededor de la tierra.

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8 de mayo de 1961: Alan Shepard, el primer astronauta estadounidense en realizar un vuelo espacial, y su esposa, Louise, se reúnen con el presidente John F. Kennedy y su esposa, Jackie, y el Vicepresidente Lyndon B. Johnson en la Casa Blanca. El presidente John Kennedy más tarde entregó a Shepard la Medalla de Servicio Distinguido de la NASA en una ceremonia en la Casa Blanca.

El vuelo de Shepard, el 5 de mayo, todavía era un evento histórico. Mientras que Gagarin había sido solo un pasajero en su vehículo, Shepard fue capaz de maniobrar la cápsula espacial Freedom 7 él mismo. Mientras la misión soviética estaba velada en secreto, el vuelo de Shepard, el regreso del espacio, el aterrizaje en el mar y la recuperación en helicóptero a un portaaviones en espera fueron vistos en televisión en vivo por millones de personas en todo el mundo. A su regreso, Shepard fue honrado con desfiles en Washington, Nueva York y Los Ángeles.

El astronauta Alan Shepard, el primer astronauta de los Estados Unidos, saluda a las multitudes que bordean la calle 15 mientras se sienta con su esposa Louise en un automóvil abierto durante un desfile desde la Casa Blanca hasta el Edificio del Capitolio de los Estados Unidos en Washington el 8 de mayo de 1961. Otros astronautas estadounidenses siguen el desfile. (Foto AP)'s first spaceman, waves to crowds lining 15th Street as he sits with his wife Louise in an open car during a parade from the White House to the U.S. Capitol Building in Washington on May 8, 1961. Other U.S. astronauts follow in the parade. (AP Photo)
8 de mayo de 1961: Alan Shepard, el primer astronauta de los Estados Unidos, saluda a las multitudes que bordean la calle 15 mientras se sienta con su esposa Louise en un automóvil abierto durante un desfile desde la Casa Blanca hasta el Capitolio de los Estados Unidos en Washington, D. C.

En las posteriores misiones Mercury de Virgil Grissom y John Glenn, el programa espacial estadounidense se reuniría rápidamente y luego superaría los logros del soviético. El propio Shepard pasó a la siguiente etapa del programa espacial: el Proyecto Gemini.

18 de septiembre de 1970: Los astronautas Alan B. Shepard Jr. (derecha), comandante, y Edgar D. Mitchell, piloto del módulo lunar, están preparados para una carrera de altitud tripulada en el módulo lunar Apolo 14 (LM). La carrera tripulada en una cámara de vacío del Edificio de Operaciones de la Nave Espacial Tripulada se llevó a cabo para validar los sistemas de comunicaciones y navegación y orientación del LM. (NASA)'s communications and guidance and navigation systems. (NASA)
18 de septiembre de 1970: Los astronautas Alan B. Shepard Jr., comandante, y Edgar D. Mitchell, piloto del módulo lunar, están preparados para una carrera de altitud tripulada en el módulo lunar Apolo 14 (LM). La carrera tripulada en una cámara de vacío del Edificio de Operaciones de Naves Espaciales Tripuladas se llevó a cabo para validar los sistemas de guía y navegación del LM.

Shepard estaba programado para comandar la primera misión Gemini cuando se le diagnosticó una alteración del oído interno que afectaba su equilibrio. Esta perturbación lo mantuvo fuera del espacio durante los siguientes seis años. Permaneció en la NASA como jefe de la oficina de astronautas, pero solo podía sentarse y observar a los astronautas más jóvenes del Proyecto Apolo preparados para viajar a la luna. La tragedia golpeó el programa espacial cuando un incendio en una plataforma de lanzamiento destruyó el Apolo I, cobrándose la vida de tres astronautas, incluido el compañero del Proyecto Mercurio de Shepard, Gus Grissom.

Alan Shepard planta la bandera americana en la luna.
5 de febrero de 1971: El astronauta Alan B. Shepard Jr., comandante de la misión de aterrizaje lunar Apolo 14, permanece junto a la bandera estadounidense en la superficie lunar durante los primeros momentos de la primera actividad extravehicular de la misión. Mientras Shepard y el astronauta Edgar D. Mitchell, el piloto del módulo lunar, exploraban la Luna, el astronauta Stuart A. Roosa, piloto del módulo de comando, maniobraba el Módulo de Servicio de Comando en órbita lunar. (Foto DE la NASA)

En 1968, una operación había restaurado el equilibrio de Shepard y se ofreció como voluntario para una misión lunar, pero Shepard permaneció en la tierra, mientras que Apolo XI y XII lograron aterrizar hombres en la luna. Apolo XIII, que Shepard esperaba dirigir, se vio obligado a retroceder a mitad de camino. En 1971, Alan Shepard, de 47 años de edad, el astronauta más antiguo del programa, finalmente fue seleccionado para dirigir la misión Apolo XIV a la luna.

El módulo de mando del Apolo 14 con astronautas Alan Shepard, Stuart A. Roosa y Edgar Mitchell a bordo se aproximan al aterrizaje en el Océano Pacífico Sur, con lo que finaliza con éxito una misión de aterrizaje lunar de 10 días. El desembarco ocurrió a las 3: 04 CST del 9 de febrero de 1971, aproximadamente a 765 millas náuticas al sur de Samoa Americana. La tripulación fue transportada en helicóptero al buque de recuperación principal del U. S. S. de Nueva Orleans. (NASA)
9 de febrero de 1971: El módulo de mando del Apolo 14 con los astronautas Alan Shepard, Stuart A. Roosa y Edgar Mitchell a bordo se aproxima al aterrizaje en el Océano Pacífico Sur, poniendo fin con éxito a una misión de aterrizaje lunar de 10 días. El aterrizaje se produjo a las 3:04 CST, aproximadamente a 765 millas náuticas al sur de Samoa Americana. La tripulación del Apolla 14 fue transportada en helicóptero al buque de recuperación U. S. S. de Nueva Orleans. (NASA)

Millones vieron la transmisión en color en vivo de la misión, y pocos que la vieron olvidarán la vista de Shepard y Edgar Mitchell rebotando en el entorno de baja gravedad, o de Shepard bateando pelotas de golf a la distancia lunar antes de abordar el Módulo de Excursión Lunar (LEM) para regresar a la nave que orbita por encima. Una vez más, Shepard regresó del espacio a la bienvenida de un héroe. Fue ascendido a Almirante antes de retirarse finalmente de la Marina y de la NASA.

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