Breve Historia Temprana del Latón

Aplicaciones de cobre en la Metalurgia del Cobre & Aleaciones de Cobre

Por Vin Callcut

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Después de la Edad del Cobre (Calcolítico) llegó la Edad del Bronce, seguida más tarde por la Edad del Hierro. No había «Edad de bronce» porque, durante muchos años, no era fácil hacer latón. Antes del siglo 18, de metal de zinc no se pudo ya que se derrite a 420ºC y hierve a unos 950ºC, por debajo de la temperatura necesaria para reducir el óxido de zinc con carbón vegetal. En ausencia de zinc nativo, fue necesario hacer latón mezclando mineral de smithsonita molido (calamina) con cobre y calentando la mezcla en un crisol. El calor era suficiente para reducir el mineral a un estado metálico, pero no fundía el cobre. El vapor del zinc impregnó el cobre para formar latón, que luego podría fundirse para dar una aleación uniforme.

Solo en el último milenio se ha apreciado el latón como aleación de ingeniería. Inicialmente, el bronce era más fácil de hacer con cobre y estaño nativos y era ideal para la fabricación de utensilios. Los egipcios predinásticos conocían muy bien el cobre y en los jeroglíficos el cobre estaba representado por el símbolo ankh ‘C’ también utilizado para denotar la vida eterna, una apreciación temprana de la rentabilidad del cobre y sus aleaciones durante toda la vida. Mientras que el estaño estaba fácilmente disponible para la fabricación de bronce, el latón se usaba poco, excepto donde se requería su color dorado. Los griegos conocían el latón como ‘oreichalcos’, un cobre brillante y blanco.

Varios escritores romanos se refieren al metal, llamándolo ‘ Aurichalum.’Fue utilizado para la producción de monedas de sestercios y a muchos romanos también les gustó especialmente para la producción de cascos de color dorado. Utilizaron grados que contenían del 11 al 28 por ciento de zinc para obtener colores decorativos para todo tipo de joyas ornamentales. Para el trabajo más adornado, el metal tenía que ser muy dúctil y la composición preferida era del 18%, casi la del metal dorado de 80/20 que aún se demanda.

Como se mencionó, en la época medieval no había fuente de zinc puro. Cuando Swansea, en el sur de Gales, era efectivamente el centro de la industria mundial del cobre, el latón se fabricaba en Gran Bretaña a partir de calamina que se encontraba en Mendip Hills en Somerset. China, Alemania, Holanda y Suecia tenían industrias de fabricación de latón con buena reputación por su calidad. El latón era popular para los monumentos de la iglesia, se dejaban placas delgadas en los pisos de piedra y se inscribían para conmemorar a los muertos. Por lo general, contenían entre el 23% y el 29% de zinc, con frecuencia con pequeñas cantidades de plomo y estaño también. En ocasiones, algunos fueron reciclados al ser volteados y re-cortados.

Uno de los principales usuarios industriales de latón fue el comercio de lana, del que dependía la prosperidad antes de la revolución industrial. En tiempos de Shakespeare, una compañía tenía el monopolio de la fabricación de alambre de latón en Inglaterra. Esto causó que se introdujeran cantidades significativas de contrabando desde Europa continental. Más tarde, el comercio de alfileres se volvió muy importante, alrededor del 15-20% de zinc era habitual con bajo contenido de plomo y estaño para permitir un trabajo significativo en frío a medida. Debido a su facilidad de fabricación, mecanizado y resistencia a la corrosión, el latón también se convirtió en la aleación estándar a partir de la cual se fabricaron todos los instrumentos precisos, como relojes, relojes y ayudas de navegación. La invención del cronómetro por Harrison en 1761 dependía del uso de latón para la fabricación de un cronometrador preciso que le valió un premio de 20.000. Esto eliminó gran parte de las conjeturas de la navegación marina y salvó muchas vidas. Hay muchos ejemplos de relojes de los siglos XVII y XVIII que aún están en buen estado de funcionamiento.

Con la llegada de la revolución industrial, la producción de latón se hizo aún más importante. En 1738, William Champion pudo obtener una patente para la producción de zinc por destilación de calamina y carbón vegetal. El latón fundido fue martillado para hacer una placa forjada en una «batería» alimentada por agua. Las varillas cortadas de la placa se pasaban a través de los troqueles a mano para crear el material vital necesario para los pasadores para la industria del tejido textil. Aunque los primeros trenes de laminación se instalaron en el siglo XVII, no fue hasta mediados del siglo XIX que se introdujeron generalmente potentes trenes de laminación.

En América, uno de los primeros fundadores y fabricantes de latón registrados es Joseph Jenks en Lynn, Misa de 1647 a 1679 con alfileres de latón para la fabricación de lana siendo un producto muy importante. A pesar de las restricciones legales, muchos otros establecieron este tipo de obras durante el siglo XVIII. (Schiffer, P. et al, The Brass Book, 1978, ISBN 0-916838-17-X).

Con la invención del latón 60/40 por Muntz en 1832, se hizo posible fabricar placas de latón baratas y trabajables en caliente. Estos reemplazaron el uso de cobre para el revestimiento de barcos de madera para evitar la bioincrustación y el ataque de gusanos.

Con las mejoras en las comunicaciones de agua, el comercio se hizo más fácil y la producción pudo ubicarse cerca de los suministros de combustible y las rutas para facilitar la distribución central en todo el país. En 1894, Alexander Dick inventó la prensa de extrusión que revolucionó la producción de varillas de bajo costo de buena calidad. Los desarrollos posteriores en la tecnología de producción han seguido el ritmo de las demandas de los clientes de una calidad mejor y constante en productos producidos en grandes cantidades.

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También en este número:

  • Breve Historia Temprana del Latón
  • Introducción a los Latones (Parte I)
  • Acelerar su computadora en el Siglo XXI Utilizando circuitos integrados de Cobre
  • Foco en el Cobre en la Arquitectura
  • Introducción a los Latones (Parte II)
  • El cobre Limpia

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