Heredero presunto al trono.

A la muerte del hermano de Enrique III, François, Duque de Anjou, en 1584, Enrique de Borbón-Navarra se convirtió en el presunto heredero al trono de Francia. Se opuso irrevocablemente, sin embargo, por los militantes católicos romanos de la Liga Santa, que no estaban dispuestos a aceptar a un rey protestante, y por el papa, que lo excomulgó y lo declaró desprovisto de todo derecho a heredar la corona. Encabezada por Enrique, el duque de Guisa y sus hermanos, la Liga afirmó ser el defensor de la fe ancestral de Francia, pero su creciente dependencia del apoyo español se convirtió rápidamente en una seria amenaza para la independencia francesa. Enrique III carecía de la fuerza para contener la abrumadora influencia de la Liga.Excluido de la sucesión por el Tratado de Nemours (1585) entre Enrique III y la Liga Santa encabezada por el Duque de Guisa, Enrique de Navarra luchó la Guerra de los Tres Enrique principalmente en el suroeste de Francia. En este episodio crucial en el que estaba en juego la independencia de Francia, la actividad de Enrique fue el factor esencial. Aunque era demasiado propenso en la paz a descuidar los asuntos públicos por placer privado, era un líder sin rival en tiempos de peligro. Rápido para comprender el significado de cada situación, era igualmente rápido para actuar, y la victoria era invariablemente la recompensa de su audaz rapidez. No era un estratega brillante, pero tenía la capacidad de inspirar a sus hombres a la acción. Cuatro siglos después, sus notas y discursos todavía tienen el impacto y la claridad de un toque de clarín. El resultado de la guerra dependía del encuentro entre Enrique y el ejército de Enrique III, que había venido cada vez más bajo la influencia de la Liga; y en la Batalla de Coutras (Oct. 20, 1587) Enrique de Navarra derrotó al ejército del rey francés al mando de Ana, duque de Joyeuse. Mientras tanto, la Liga había aceptado a la hija de Felipe II de España e Isabel de Valois como la siguiente gobernante de Francia. Enrique III comprendió el significado completo de esta situación para el futuro de Francia y mandó asesinar al duque de Guisa en diciembre de 1588. Luego se reconcilió con Enrique de Navarra porque necesitaba la ayuda de este último para recuperar París del control de la Liga. Sus fuerzas unidas sitiaron París el 30 de julio, pero el 1 de agosto Enrique III, el último de la dinastía Valois, fue apuñalado en su cuartel general en Saint-Cloud. Murió al día siguiente, después de proclamar firmemente a Enrique de Navarra, el jefe de la casa de Borbón, como su sucesor a la corona francesa.

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