Céleri : Pourquoi ?

Pourquoi les humains ont-ils commencé à cultiver le céleri? Il est faible en calories et, pourrait-on dire, faible en saveur. Nous avons demandé à des experts à l’intersection de la botanique et de l’anthropologie de partager leurs meilleures suppositions. Cora Niele / Getty Images masquer la légende

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Cora Niele/Getty Images

Pourquoi les humains ont-ils commencé à cultiver le céleri? Il est faible en calories et, pourrait-on dire, faible en saveur. Nous avons demandé à des experts à l’intersection de la botanique et de l’anthropologie de partager leurs meilleures suppositions.

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Le céleri, l’homme droit aux manières douces du monde végétal, contient six calories par tige et — à mon avis – à peu près autant de saveur qu’une lampe de bureau. Pourtant, malgré ses limites, la plante fibreuse est présente dans les civilisations de la Méditerranée et de l’Asie de l’Est depuis des milliers d’années.

Le paradoxe m’a assez intrigué pour que j’appelle un groupe de spécialistes à l’intersection de la botanique et de l’anthropologie pour choisir leur cerveau. Ils ont partagé leurs meilleures suppositions sur la façon dont le céleri s’est faufilé dans notre alimentation.

« Le céleri est étrange, non? » dit le botaniste Charles Davis de l’Université Harvard. « Une autre chose qui m’a toujours déconcerté à propos des ombellifères est que la plupart des espèces sont méchamment toxiques. »Socrate est mort célèbre en consommant de l’eau hemlock, un membre de cette famille.

Selon Davis, le céleri sauvage est originaire de la région méditerranéenne, bien que des vestiges archéologiques provenant de Suisse aient suggéré que les humains transportaient des graines de céleri dès 4000 av.J.-C. Une autre variété de céleri appelée « petitl’âge » était présent en Chine dès le 5ème siècle. Un arôme puissant a peut-être renforcé l’attrait des variétés méditerranéennes et asiatiques.

Mais les amateurs de céleri d’autrefois ne le mangeaient probablement pas pour le goût, selon Carlos Quiros, généticien végétal émérite de l’Université de Californie à Davis. Il dit que les gens en Égypte, à Rome et en Chine utilisaient la plante sauvage en médecine pour une multitude de maux, mais « généralement pour la gueule de bois ou comme aphrodisiaques. »(Attention aux cœurs solitaires: Il n’y a aucune preuve médicale que le céleri aide non plus.) Les Grecs et les Romains ont favorisé les feuilles de céleri sauvage pour tisser des couronnes de victoire pour les athlètes, dit Quiros, tout comme les Égyptiens. En fait, les archéologues ont découvert une couronne de céleri dans la tombe de Toutankhamon.

D’après mes conversations, il semble que la culture culinaire du céleri ait probablement commencé dans les années 1600 en Italie ou en France. L’horticulteur Joe Masabni, de l’école d’extension de l’Université du Texas A &M, spécule que les saveurs méditerranéennes ont aidé la grande pause du céleri.

« Vous sautez n’importe quoi avec de l’huile d’olive, et ça a bon goût », explique Masabni, qui pense que le céleri aurait également pu servir de nourriture de remplissage, pour « renforcer » les repas, pour ainsi dire. « Autrefois, vous preniez du poulet et il nourrissait une personne. Mais vous prenez un poulet et l’ajoutez à la soupe avec beaucoup de légumes, et vous pouvez nourrir toute une famille. »Davis pense qu’au cours de cette période, les Européens ont commencé à sélectionner des tiges croquantes et succulentes, tandis que les Chinois cultivaient une variété plus feuillue, qui se présente aujourd’hui dans les soupes et les sautes sous le nom de « céleri chinois. »

Il y a un débat sur l’individu qui a cultivé le céleri pour la première fois aux États-Unis, mais nous savons que la culture a commencé dans le Michigan à la fin des années 1800.La culture a bien grandi pendant les étés doux de l’État, et les immigrants néerlandais de la région ont saisi l’occasion de cultiver le légume pour un marché américain curieux de céleri. Aujourd’hui, l’Américain moyen consomme six livres de céleri par an, dit Quiros de UC Davis.

Bien que les détracteurs critiquent les tiges aqueuses pour leur fadeur culinaire, le céleri a quelques adeptes.

« J’adore le céleri. C’est génial « , explique Robin Willis, bibliothécaire à Frederick, Md. « Je suis un grand fan des aliments qui craquent, alors le céleri est juste là-haut. Et vous pouvez le tremper dans des trucs. »Elle appelle également le céleri le héros méconnu des soupes, infusant une saveur subtile – mais critique -.

Mais comme la Joconde ou les Jardins suspendus de Babylone, la saveur du céleri semble défier la description. Lorsqu’il a été pressé de décrire le céleri en termes musicaux, le directeur général de la Coopérative de promotion du céleri du Michigan, Gary Wruble, a comparé le légume au rock classique. « Je ne sais pas pourquoi », dit-il.  » C’est mon genre préféré. »

« Je suis en fait un très grand fan de céleri « , explique l’ethnobotaniste Thomas Carlson de l’Université de Californie à Berkeley. Il chante les louanges des fibres du légume, qui, dit-il, aident à la digestion. Il a également essayé de me convaincre de la graine de céleri. « Au cours des deux dernières semaines », explique Carlson, « je l’ai pris dans plusieurs repas, et c’était assez savoureux. »

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