La controverse des indulgences

Luther, Cajetan et Eck

À l’été 1518, la causa Lutheri (« le cas de Luther”) avait suffisamment progressé pour exiger que Luther se présente à Rome pour être examiné sur ses enseignements. Après que son souverain territorial, l’électeur Frédéric III de Saxe, soit intervenu en sa faveur, Luther a été convoqué à la place dans la ville d’Augsbourg, dans le sud de l’Allemagne, où une Diète impériale était en session. Frédéric a agi non pas parce qu’il soutenait les enseignements de Luther — qui étaient encore en cours de formation — mais parce qu’il estimait qu’il était de sa responsabilité en tant que prince de veiller à ce que son sujet soit traité équitablement. Rome, pour sa part, a accédé aux souhaits de Frédéric parce qu’elle avait besoin d’un soutien financier allemand pour une campagne militaire planifiée qu’elle espérait parrainer contre l’Empire ottoman — dont les forces étaient sur le point d’envahir l’Europe centrale depuis la Hongrie — et parce que Frédéric était l’un des sept électeurs qui choisiraient le successeur de l’empereur romain germanique malade Maximilien Ier. La papauté avait un intérêt vital pour le résultat de cette élection.

Face à ces questions politiques plus vastes, le cas du professeur Wittenberg a perdu de son importance. L’antagoniste de Luther à la Diète impériale, le cardinal Cajetan, était le chef de l’ordre dominicain, un ardent défenseur de la théologie de saint Thomas d’Aquin et l’un des hommes les plus savants de la Curie romaine. Cajetan avait pris sa mission au sérieux et était donc bien préparé pour son interrogatoire de Luther. Une fois que les deux hommes se sont rencontrés, leurs différences fondamentales sont rapidement devenues apparentes. Leur rencontre a été rendue encore plus difficile par le fait qu’aucun des deux n’avait un grand respect pour l’autre — Cajetan a observé que Luther avait « des yeux inquiétants et des fantasmes merveilleux dans sa tête”, tandis que Luther a fait remarquer que Cajetan pourrait bien être « un thomiste célèbre, mais il est un théologien évasif, obscur et inintelligible. »

Selon Cajetan, les principaux problèmes étaient le refus de Luther que l’Église soit habilitée à distribuer comme indulgences l’infini « trésor de mérites” accumulé par le Christ sur la croix — sur ce point Luther a directement contredit la bulle papale Unigenitus Dei Filius (1343; « Fils unique de Dieu”) de Clément VI — et l’insistance de Luther selon laquelle la foi est indispensable à la justification. Après trois jours de discussion (12-14 octobre), Cajetan informa Luther que d’autres conversations étaient inutiles à moins qu’il ne veuille se rétracter. Luther a immédiatement fui Augsbourg et est retourné à Wittenberg, où il a lancé un appel pour qu’un conseil général de l’église entende son cas.

Luther avait des raisons d’être nerveux. Les instructions papales d’août avaient autorisé Cajetan à faire appréhender Luther et à l’amener à Rome pour un examen plus approfondi. Le 9 novembre 1518, le pape Léon X publia la bulle Cum postquam (”Quand après »), qui définissait la doctrine des indulgences et abordait la question de l’autorité de l’Église pour absoudre les fidèles de la punition temporelle. Les vues de Luther ont été déclarées en conflit avec l’enseignement de l’Église.

Bien conscient qu’il était à l’origine de la controverse et qu’in Cum postquam ses doctrines avaient été condamnées par le pape lui-même, Luther accepta de s’abstenir de participer au débat public. D’autres, cependant, prirent rapidement sa place, sonnant le glas de la réforme dans l’Église et dans la société. La controverse attirait des participants de milieux plus larges et abordait des questions théologiques plus larges et plus lourdes, dont la plus importante était la question de l’autorité de l’Église et du pape. Finalement, une âpre dispute entre Andreas Bodenstein von Carlstadt, un collègue de Luther à Wittenberg, et Johann Eck, un théologien d’Ingolstadt et un défenseur compétent de l’Église, ramena Luther dans la mêlée. Parce que toute la controverse était toujours considérée comme une question académique, Eck, Carlstadt et Luther ont accepté un débat public, qui a eu lieu à Leipzig en juin 1519.

Le cadre n’était guère amical pour Luther et Carlstadt, car le duc Georges de Saxe s’était déjà imposé comme un ardent défenseur de l’Église. En entendant le sermon de la cérémonie d’ouverture, qui exhortait les participants à adhérer à la vérité dans leurs débats, George remarqua qu’il n’avait pas réalisé que les théologiens étaient si impies qu’ils avaient besoin d’une telle prédication. Le débat initial entre Eck et Carlstadt couvrait un vaste terrain théologique mais était apathique. Le débat de Luther avec Eck était plus vif, car Eck, un débatteur habile, cherchait à plusieurs reprises à montrer que la position de Luther sur la question de la primauté papale était identique à celle de Jan Hus, le théologien bohémien condamné pour hérésie au Concile de Constance (1414-18). C’était une conclusion calculée pour choquer le public de Leipzig, dont l’université avait été fondée au siècle précédent par des réfugiés de l’Université de Prague dominée par les Hussites. Luther a nié à plusieurs reprises l’accusation, mais a ensuite noté que certaines des opinions de Hus, telles que son affirmation selon laquelle il existe une seule église catholique, n’étaient pas hérétiques. La poussée d’Eck a conduit Luther à déclarer que même les conseils généraux, tels que le Concile de Constance, peuvent se tromper lorsqu’ils promulguent des opinions non de fide (concernant la foi). Cet aveu a été perçu comme préjudiciable à la cause de Luther et a permis à Eck de se vanter d’avoir réussi à révéler les vraies croyances de Luther.

Martin Luther et Jan Hus
Martin Luther et Jan Hus

Martin Luther et Jan Hus distribuant le pain sacramentel et le vin à l’électeur de Saxe et à sa famille. Gravure sur bois par un artiste inconnu.

Avec l’aimable autorisation de la Lutherhalle, Wittenberg

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.