Un bref coup d’œil sur la vie de William Sydney Porter, alias Henry

Comme la plupart d’entre nous qui écrivons, Porter était un lecteur avide dans sa jeunesse, buvant dans tout, des romans de dime store aux classiques. Il avait également des compétences artistiques. La carrière à laquelle il s’est d’abord appliqué était le commerce de pharmacie à l’âge de 19 ans.

Portrait par W. M. Vanderweyde, 1909. Domaine public.

Pour des raisons de santé, il a déménagé au Texas à l’âge de 20 ans où il est devenu berger, main de ranch, cuisinier et baby-sitter. Il a également continué son amour de la lecture de la littérature classique.

Pendant ses années de baccalauréat, il a eu différents emplois de jour et a commencé à écrire des histoires sur le côté. Il aimait aussi la musique — il jouait de la guitare et de la mandoline – et chantait même en quatuor.

À un certain moment, il est tombé amoureux et s’est enfui de la fille de dix-sept ans d’une famille aisée, Athol Estes. Le point positif ici est qu’elle l’a encouragé à continuer à écrire. Malheureusement, la raison pour laquelle sa mère s’est opposée à leur mariage était qu’elle souffrait de tuberculose.

Une des occupations de Porter après leur mariage était de dessiner des cartes pour le Bureau foncier général sur la base d’enquêtes et de notes de terrain. Il a également pris un emploi dans une banque d’Austin en tant que caissier et comptable. C’est en travaillant ici qu’il est entré dans l’eau chaude. Je ne sais pas si c’est sa créativité qui l’a mis en difficulté — la tenue de livres n’est pas quelque chose que vous devriez faire de manière créative — ou autre chose, mais en travaillant à la banque, il y a eu des détournements de fonds. Il a été accusé et a perdu son emploi.

Il a ensuite commencé une publication satirique humoristique appelée The Rolling Stone, pour laquelle il a travaillé à temps plein. Porter a écrit des histoires et a fait des croquis. Il n’a pas réussi à obtenir suffisamment de lecteurs pour générer un salaire décent et a plié l’année suivante, mais pas avant d’avoir été remarqué par le Houston Post.

CONSEIL DES RÉDACTEURS: Lorsque vous prenez des initiatives et que vous vous montrez, les gens le remarqueront.

Le seul O Henry constant, quelles que soient ses circonstances, était la capacité de reconnaître et de capturer des idées et de les transformer en contes.

CONSEIL DES ÉCRIVAINS: Porter a rassemblé des idées pour ses histoires en flânant dans les halls d’hôtels, en observant et en parlant aux gens là-bas. C’était une technique qu’il a utilisée tout au long de sa carrière d’écrivain.

À l’insu de Porter, l’affaire de détournement de fonds n’était pas encore close. La banque a fait appel à des auditeurs fédéraux et deux ans plus tard, Porter a été inculpé de détournement de fonds. La veille de son procès, Porter a fui le pays.

Sa femme était trop malade pour le rejoindre au Honduras, comme prévu initialement. Quand il a appris qu’elle était mourante, il est rentré chez lui pour faire face à la musique. Il a été condamné à cinq ans de prison au pénitencier de l’Ohio.

Avec sa formation en pharmacie très tôt, il a fini par travailler à l’hôpital de la prison en tant que droguiste de nuit, preuve une fois de plus qu’on ne sait jamais quelles expériences passées se révéleront utiles à l’avenir.

Avec le temps sur ses mains, et entouré d’hommes avec des histoires, il n’a jamais été à court d’idées d’histoires. Pendant son séjour, il a publié au moins 14 histoires sous divers pseudonymes, O Henry étant son favori. Il les envoyait à un ami de la Nouvelle-Orléans qui les envoyait ensuite à des publications dont les éditeurs ne savaient jamais qu’il était derrière les barreaux.

Sa fille ne savait pas non plus qu’il était derrière les barreaux. Ses beaux-parents lui ont dit qu’il était « absent pour affaires. »Vous pouvez être sûr que ce fut une réunion heureuse lorsqu’il fut libéré en 1901, deux ans plus tôt sur good behavior.

En 1902, Porter s’installe à New York pour être proche de ses éditeurs. Là, il a écrit près de 400 autres histoires. Les critiques l’ont critiqué mais ses fans l’ont adoré.

CONSEIL DES RÉDACTEURS: N’écoutez pas les critiques. Écoutez votre cœur et suivez votre passion.

Malgré la façon dont les critiques l’ont évalué, la renommée de Porter était telle que le Prix de la nouvelle O Henry a été nommé en son honneur. Le Prix O Henry est toujours décerné aujourd’hui pour des nouvelles exceptionnelles.

CONSEIL DES RÉDACTEURS: Avez-vous des squelettes dans votre placard? La prison ou une autre ombre? Ne laisse pas ça te retenir. Laissez votre travail être votre héritage, pas votre passé.

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